英特尔踏上漫漫复兴路 造出好芯片才是根本

极客网·极客观察10月13日 最近几年英特尔状态低迷。在芯片市场,英特尔失去技术优势,它的产品很复杂,CEO走马灯一样更换,员工纷纷跳槽,封闭的企业文化招来批评。再看股价表现,英特尔也远远逊色于Nvidia、高通,虽然英特尔的销售额比它们都要高。

从另一个角度看,英特尔正在向以色列加倍下注。去年英特尔从以色列进口价值80亿美元的芯片,创下新高,相当于6年前的2倍。在以色列所有技术出口中,英特尔一家就占了约14%。

在英特尔的复兴战略中,以色列扮演关键角色。年初时英特尔任命基辛格(Pat Gelsinger)为新任CEO,他声称要向计算机和服务器芯片、AI与汽车芯片重点发力。

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为什么曾经的巨头要复兴呢?因为英特尔衰落了。怎么衰落的?有人认为英特尔错过了移动革命,有人认为英特尔没有早早进入AI市场,还有人归咎于前CEO Brian Krzanich。


01 错过移动革命和AI机会


从市场规模看,现在的移动芯片市场已经远超计算机和服役器芯片。一些人认为英特尔未能早早发现新市场的潜力,结果导致高通、三星、台积电坐大。

2005年左右时,苹果CEO乔布斯曾希望当时的英特尔CEO Paul Otellini为苹果iPhone提供芯片。Paul Otellini认为苹果开的价太低,要将英特尔高性能CPU用在手机上还要花不少精力,于是苹果开发自己的芯片,让台积电制造。

为了在智能手机市场拿下一块蛋糕,英特尔不是没有努力过。比如,英特尔花14亿美元收购英飞凌,向LG投资。尽管如此,高通还是一马当先,将英特尔甩在背后很远。

英特尔还错过了AI与机器学浪潮。曾经这是一个小市场,只面向机器人、计算机游戏开发者,但现在它开始向各个行业渗透,比如网络安全、汽车、智能音箱、VR等。

英特尔一名前高管透露说:“现在AI已经普及,英特尔没有在这方面花太多心思。赢家是Nvidia。之前在大家的眼中Nvidia只是一家为游戏玩家提供GPU的公司,它优化硬件,为高性能游戏保驾护航。Nvidia的价值因为AI机器学习水涨船高,今天它的市值已经是英特尔的两倍,虽然英特尔销售的芯片更多。”

Nvidia为CUDA GPU开发了软件层,这种模式让它占据垄断地位,拥有AI处理器市场的81%。虽然谷歌、AMD、Xilinx、英特尔参与竞争,但Nvidia因为拥有强大的软件在竞争中占据优势。

这位英特尔前高管称:“如果用英特尔硬件,工程师需要学习新的软件语言,他们当然不愿意。多年前英特尔通过软件拿下x86市场,成为台式机、笔记本、服务器的统治者,现在Nvidia用同样的方法成功了。换言之Nvidia以英特尔的方法击败了英特尔,拥有了未来。”


02 管理之失


还有人将英特尔的失落归咎于前CEO Brian Krzanich。2013年Brian Krzanich成为英特尔CEO,2018年下台。当时英特尔忽视生产线问题,推迟、拖延成为常态,最终英特尔错过机会。在Brian Krzanich任期内,英特尔未能如期发布最先进的芯片,这在英特尔历史上还从未有过。

2015年英特尔上马14纳米生产线,但随后的10纳米技术延迟了,最开始推迟6个月,但最终延迟了3年。戴尔是英特尔的大客户,因为芯片推迟,去年戴尔将销售额预期下调10亿美元。

Molikhim l’Hatzlakha是一名以色列人,他在一本书中回顾了英特尔历史。1992年,英特尔以色列一名初级员工给CEO安迪·格鲁夫发了份传真,这份传真改变了英特尔的命运。当时浦大卫(David Perlmutter) 和另外两名工程师告诉上级,应该与微软保持好关系,不要重写CPU核心软件。他们警告说上层政策会伤害应用环境,而这一环境是建立在英特尔架构之上的。书中说:“传真最终孕育出奔腾处理器,它改变了个人计算世界,将IBM兼容PC变成了家家户户使用的产品。”

Molikhim l’Hatzlakh认为自上而下的管理后来影响了英特尔的发展。Brian Krzanich掌管英特尔时许多精英逃离。一位前英特尔高管称:“你不会在一天之内心脏病发作,这是数十年不健康营养的结果,在移动领域英特尔几十年就没怎么投过资。即使是像安迪格鲁夫一样的大佬也没有向移动芯片投资,虽然当年诺基亚使用的首款芯片就是英特尔386。”

另一位前英特尔高管称:“英特尔被成功蒙住了双眼。竞争对手看到的东西它拒绝去看,在过去几十年里,英特尔CEO位让英特尔变成了另一家公司。最开始时它是一群拥有工程学和化学博士的企业,他们同时也是企业家,但在过去20年里,英特尔许多CEO来自制造或者财务部门。这些人懂技术或者懂财务,但没有远见。”

自新冠爆发以来,Nvidia、AMD相对于英特尔的优势进一步扩大。Nvidia已经成为AI芯片领导者,不只如此,在数据中心市场它的份额也在增加,Nvidia还有可能拿下ARM。

在PC芯片市场AMD已经追上英特尔,技术甚至还领先。市场专家普遍相信AMD新服务器芯片的性能会超过英特尔。在芯片制造领域,台积电已经超越英特尔。台积电正在生产7纳米和10纳米芯片,明年还会推出3纳米芯片。反观英特尔,它正在努力建设7纳米芯片厂,4纳米工厂处在规划阶段。


03 新CEO的如意算盘


现在帕特·基辛格(Pat Gelsinger)成为英特尔新任CEO,他想开启新时代,首先就是要拿回制造优势,瞄准重点。英特尔曾经发起一些小型收购交易,这些收购与英特尔核心业务无关,比如体育成像技术开发商Replay Technologies、3D传感器印刷电路板开发商InVision Biometrics,面对这些业务基辛格的做法很简单:关闭。

在制造方面,基辛格愿意将部分不重要的芯片转给竞争对手生产,同时英特尔也为其它企业生产芯片。这一最新举措符合传奇人物安迪格鲁夫提供的一个原则:“英特尔有一个目标:我们的工厂必须始终满负荷运转,因为一家工厂如果不能100%利用自己的能力,就会是一家亏损企业。”

再看看基辛格的投资,投1000亿美元升级建筑、建设新工厂,当中200亿美元用于亚利桑那工厂(2座)建设,350亿美元升级新墨西哥工厂。英特尔还准备在以色列建设Kiryat Gat工厂。在欧洲,英特尔也准备向当地工厂投资1000亿美元,还会向以色汽车芯片部门投资。总之,英特尔想成为EUVL领先者。

在2025年之前英特尔会推出18A芯片,它不会用纳米来评估,而是用Angstrom(相当于一纳米的十分之一)。基辛格还准备收购芯片制造商,GlobalFoundries是潜在目标。GlobalFoundries的估值约为300亿美元,但它似乎无意出售,而是想上市。


04 数据中心AI芯片


英特尔可能是西方世界最后的芯片制造商,地缘政治意义十分重要。一名知情者称:“基辛格非常激进,他不会容忍英特尔保持现状。基辛格擅于决策,有行动力,要么拯救,要么干掉,这就是他的风格。未来基辛格如何与英特尔共舞值得我们期待。”

相比竞争对手,英特尔员工的资历比较深,但因为公司的规模庞大,有时无法快速前进,当部门主管换了之后,如同身体换了个头。为了招募人才,英特尔给新员工开出的薪酬是很有竞争力的。

在收购策略上英特尔也需要调整,比如在以色列,英特尔关闭或者出售了很多收购的小企业,包括Replay Technologies、RealSense、Oplus Technologies和DSPC。一名前英特尔高管称:“英特尔的做法大同小异。收购之后马上就安排员工培训,了解英特尔,了解企业文化,新员工的办公系统被替换,然后将员工放进统一的英特尔隔间。几个月之后,英特尔问他们:如何才能让产出像收购之前一样?正因如此,Mobileye和Habana Labs的创始人才会要求收购之后保持独立,至少开始几年要独立。”

对于英特尔来说Habana Labs相当重要,它是AI战略的重要组成部分。2019年年末时英特尔想通过收购AI芯片开发商进入机器学习市场。很多人认为英特尔收购Habana Labs有点晚,成本也很高。到目前为止Habana Labs还没有推出任何产品,将Habana Labs技术整合到英特尔服务器主板也需要时间。不过由于Facebook有可能抢先拿下Habana Labs,英特尔不得不快速行动,以20亿美元收购Habana Labs,要知道这家公司还没有一分钱的收入。

Habana Labs的技术与英特尔不同,它是基于ARM开发的,但英特尔深信Xeon服务器芯片可以与搭载Habana Labs芯片的主板整合,从而提升数据中心效能。数据中心正在向云端转移,Nvidia、AMD是英特尔的竞争者。

之前英特尔在移动和物联网芯片市场折戟,基辛格有了新策略,他想将重点放在高性能PC服务器芯片上,这样的芯片比移动芯片强很多,每年可以带来营收400亿美元。

虽然英特尔已经收购Mobileye多年,但在英特尔内部Mobileye仍是一座孤岛。Mobileye仍然独立运营。在英特尔的整个营收中Mobileye占比很低,每年只有10亿美元,不过基辛格很看重Mobileye,他认为英特尔如果未来想在智能汽车半导体市场分一杯羹,只能靠Mobileye。到了2030年,英特尔预计汽车芯片市场会占到高端汽车组件市场的五分之一,占全球芯片市场的十分之一。其它芯片公司没有汽车芯片业务,英特尔有,这是优势。

英特尔能否复兴还是一个谜,但至少基辛格正在努力!(小刀)


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