苹果秘密开发卫星及无线技术 向iPhone发送网络连接等数据

知情人士称,苹果公司建立了一支秘密团队,开发卫星和相关无线技术,努力找到新方法把互联网连接等数据直接发送到公司设备上。

知情人士称,苹果拥有大约12名来自航空航天、卫星和天线设计行业的工程师正在从事这一项目,目标是在5年内部署他们取得的成果。这一项目的研究仍处于早期阶段,可能会被放弃,卫星的明确发展方向和使用尚未敲定。不过,苹果CEO蒂姆·库克(Tim Cook)已经表现出了对这一项目的兴趣,指出这是公司的优先事项。

  图注:苹果正开发卫星技术

苹果开发通信卫星和下一代无线技术意味着其目标很可能是将数据发送到用户设备上,可能会借此降低对无线运营商的依赖,或者是在没有传统网络的情况把设备连接在一起。苹果也有可能是在探索利用卫星为其设备提供更为精准的位置追踪,从而改善地图和推出新功能。

目前还不清楚苹果是打算建立造价昂贵的卫星星群,还是只是利用地面设备从现有卫星接收数据然后发送到移动设备上。诺斯洛普-格鲁门公司、洛克希德-马丁公司以及波音公司是最大的几家卫星制造商。

苹果发言人不予置评。

近几个月,苹果已经开始为这支团队招聘新的软件和硬件专家,寻找在设计通信设备零部件上拥有经验的工程师。苹果还从航空航天和无线数据传输领域招募其他高管。

该团队由前航空航天工程师迈克尔·特雷塔(Michael Trela)和约翰·芬威克(John Fenwick)领导。在卫星图像公司Skybox Imaging在2014年出售给谷歌前,两人曾协助领导Skybox。随后,两人领导谷歌卫星和航天器业务,直到2017年同时离开在苹果启动新项目。

在苹果的前一年半时间内,两人探索了开发卫星技术的可行性,了解了他们想要解决的问题,并在近几个月开始加强项目研究。这一努力在今年稍早时候遭遇了挫折,在2016年加盟苹果领导这一项目的前负责人格雷格·达菲(Greg Duffy)离职。达菲向苹果硬件工程高级副总裁丹·里奇奥(Dan Riccio)汇报,他是相机创业公司Dropcam的联合创始人,该公司在2014年被谷歌收购。

职业社交网站领英的资料显示,达菲表示他开发的项目涉及“卫星通信、无线和家居产品/技术”。他拒绝就自己在苹果的工作细节置评。

特里塔和芬威克依旧在苹果硬件工程部门工作,但是现在向负责iPhone工程的里奇奥的副手汇报。

知情人士称,该团队近期在补充来自无线行业的人员,包括工程师马特·伊图斯(Matt Ettus)。伊图斯现在协助领导这一项目,他是无线技术领域最知名的人士之一,他创建了伊图斯研究公司(Ettus Research)。伊图斯研究公司属于美国国家仪器旗下公司,销售无线网络设备。

苹果还聘请了Aerospace公司资深高管阿什利·摩尔·威廉姆斯(Ashley Moore Williams)和Netflix前高管丹尼尔·埃利斯(Daniel Ellis)。威廉姆斯专注于通信卫星项目,埃利斯曾经协助管理Netflix的内容分发网络,还在打造在全球范围内传输内容和信息的网络方面拥有经验。

卫星技术开发是苹果的几个“特殊项目”之一。“特殊项目”是苹果正在进行的臭鼬工程项目或者重大新产品类别开发的代名词。苹果还在开发虚拟现实(VR)头戴设备,最快到2021年推出,并计划在这之后发布增强现实(AR)眼镜。另外,苹果还在为未来设备开发MicroLED屏幕、新家居产品、自动驾驶技术以及未来能够分析用户的血液化学来确定血糖水平的Apple Watch。苹果还在扩大自主芯片开发业务,不再在Mac处理器上依赖英特尔,不再在手机基带上依赖英特尔和高通。

苹果财务文件显示,在库克的领导下,苹果已经快速扩大了研发预算,在2019财年投入了160亿美元,同比增长14%。苹果的主要目标之一就是将更多产品背后的技术自主化,这可能是通过开发卫星能够实现的。

作为未来星群计划的一部分,亚马逊打算部署3000多颗卫星。然而,这个行业失败的例子屡见不鲜。铱星公司在1999年申请破产保护,Teledesic在十多年前放弃了“空中互联网”计划。Facebook、SpaceX和亚马逊的新发起的努力距离创收还有很长的路要走。苹果很少在看不到明确创收途径的情况下进入新领域。

“铱星、Globalstar和Teledesic等公司此前失败的教训就是,要为数十亿美元的卫星通信项目找到可行的商业计划真的很难。”卫星顾问公司TMF Associates首席专家蒂姆·法勒(Tim Farrar)表示。

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